Ciencia

Júpiter y Saturno aparecerán en el cielo con el doble de su tamaño

En un evento astronómico considerado «raro» los planetas Júpiter y Saturno se apreciarán a simple vista desde la Tierra al doble de su tamaño.

Júpiter, un gigante gaseoso con una masa una milésima de la del sol, es el quinto planeta desde el sol y es el más grande del sistema solar. Saturno, el sexto planeta desde el sol, es el segundo más grande del sistema solar con un radio promedio de aproximadamente nueve veces el de la Tierra.

De acuerdo a un comunicado de la Universidad Rice,  Júpiter y Saturno realizarán una «Gran Conjunción» hecho que es considerado extraño ya que  los dos gigantes gaseosos de nuestro sistema solar no suelen tener ese tipo de encuentros cercanos.

En astronomía, la conjunción se refiere a cuando dos objetos astronómicos tienen la misma ascensión recta o están en la misma longitud eclíptica. La ascensión recta se define como la distancia angular de un punto medido hacia el este a lo largo del ecuador celeste desde el sol. 

Esta conjunción sucederá justo después de la puesta del sol el próximo 21 de diciembre, momento en que los dos planetas estarán separados por solo 0,1 grados.

La última vez que se produjo una alineación extremadamente cercana como esta habría que remontarse hasta el año 1226, según el comunicado de la Universidad de Rice. Luego de está conjunción del próximo mes la próxima vez que Júpiter y Saturno estén tan cerca en el cielo será el 15 de marzo de 2080.

Un raro evento

Al respecto el astrónomo Patrick Hartigan de la Universidad Rice indicó que: «Las alineaciones entre estos dos planetas son bastante raras, ocurren una vez cada 20 años más o menos, pero esta conjunción es excepcionalmente rara debido a lo cerca que se verán los planetas»

«Se tendría que retroceder hasta justo antes del amanecer del 4 de marzo de 1226, para ver una alineación más cercana entre estos objetos visibles en el cielo nocturno», agregó.

A lo largo de los últimos meses, Júpiter y Saturno se han ido acercando lentamente el uno al otro. Entre el 16 y el 25 de diciembre, los dos planetas estarán separados en el cielo nocturno por menos del diámetro de una luna llena.

«En la noche de mayor aproximación, el 21 de diciembre, se verán como un planeta doble, separados solo por una quinta parte del diámetro de la luna llena», dijo Hartigan, quien también es profesor de física y astronomía. «Para la mayoría de los telescopios, cada planeta y varias de sus lunas más grandes serán visibles en el mismo campo de visión esa noche».

Aunque la conjunción será más visible cerca del ecuador, el raro evento será visible en el cielo occidental en cualquier lugar de la Tierra y se verá mejor durante el crepúsculo.

«Cuanto más al norte esté un espectador, menos tiempo tendrá para vislumbrar la conjunción antes de que los planetas se hundan bajo el horizonte», explicó Hartigan.

«Para cuando los cielos estén completamente oscuros en Houston, por ejemplo, la conjunción estará a solo 9 grados sobre el horizonte», agregó Hartigan. «Ver eso sería manejable si el clima coopera y tiene una vista despejada hacia el suroeste».

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