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Ciencia & Tech

Sorpresa: aparecieron auroras que no son auroras

Auroras que no son auroras aparecieron recientemente en los cielos de nuestro planeta producto de la intensa actividad solar registrada este mes.

La mayor tormenta geomagnética de los últimos años se presentó este mes cuando una CME del tipo caníbal se estrelló contra el campo magnético de la Tierra.

Ese día, las auroras se extendieron hasta el sur de California y Nuevo México. Sin embargo, tras una inspección más detallada, no todas las luces eran auroras. Algunas eran «SARs».

Los SARs son arcos de luz rojos puros que ondean en el cielo durante fuertes tormentas geomagnéticas. Aquí hay un ejemplo de Finlandia en 2018:

Red Auroras tipo Sar Finlandia 2018

«El SAR fue visible a simple vista durante casi 30 minutos y, tras desvanecerse un poco, siguió siendo visible para mi cámara durante otra hora y media», dijo el fotógrafo Matti Helin.

El 4 de noviembre de 2021, la Tierra experimentó una verdadera tormenta de SAR. «Fotografiamos los SAR hasta el sur del Observatorio McDonald, en Texas», informa Jeff Baumgardner, del Centro de Física Espacial de la Universidad de Boston.

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«Las bandas de luz barrieron nuestras cámaras cerca de Boston y luego se dirigieron al sur. Sabíamos que estaba ocurriendo algo especial».

Las SAR se parecen a las auroras, pero no son lo mismo. Las auroras aparecen cuando llueven partículas cargadas desde el espacio, golpeando la atmósfera y haciendo que ésta brille como el tubo de imagen de un viejo televisor en color.

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Las SAR se forman de forma diferente. Son una señal de la energía térmica que se filtra en la atmósfera superior desde el sistema de corrientes anulares de la Tierra.

Durante la tormenta del 4 de noviembre, una cámara de todo el cielo en Capital Reef, Utah, captó uno brillante. Reproduce la película y observa lo que ocurre en la marca de 18 segundos:

«Es bastante inusual ver un RAS a esta baja latitud», dice Asti Bhatt, de SRI International. Bhatt dirige MANGO, una red de cámaras que se extiende por todo el continente y que vigila el cielo en busca de fenómenos inusuales como los SAR.

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Los SAR se descubrieron en 1956, al comienzo de la era espacial. Los investigadores no sabían lo que eran y, sin saberlo, les dieron un nombre engañoso: «arcos rojos aurorales estables» o SAR. En realidad, los SAR no son ni estables ni auroras.

«Nuestro grupo ha observado decenas de SAR en los últimos tres ciclos solares», dice Baumgardner. «En 2015 publicamos un artículo en el que los describíamos. Descubrimos que los SAR son ‘estables’ solo cuando se comparan con auroras muy activas. Cuando observas un SAR durante una hora más o menos, puede ser bastante dinámico.»

Los físicos espaciales se interesan por los SAR porque están relacionados con la corriente anular de la Tierra, un circuito en forma de rosquilla que transporta millones de amperios alrededor de nuestro planeta.

La corriente anular roza las órbitas de los satélites geosíncronos y desempeña un enorme papel en la determinación de la gravedad de las tormentas geomagnéticas. La Tierra es el único planeta rocoso de nuestro Sistema Solar que tiene uno.

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Auroras tipo Sars en el espacio

Los SAR se encuentran entre las cosas más rojas del cielo, con un brillo monocromático a 6300 Å que proviene del oxígeno atómico de la atmósfera superior. Por desgracia, el ojo humano es relativamente insensible a la luz en esta longitud de onda.

Los SAR suelen ser tan débiles que nadie se da cuenta cuando pasan por encima. Sin embargo, las cámaras los captan fácilmente. Consejo profesional para los fotógrafos: Utilice un filtro de 6300 Å.

«En el punto álgido de un ciclo solar solemos fotografiar 30 SAR al año cerca de Boston», dice Baumgardner. «Esperamos que este sea el comienzo de un ciclo solar activo con muchos más arcos SAR».

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